De zaak van Larry Nassar, de voormalige arts van het Amerikaanse Gymnastics-team die werd beschuldigd van het seksueel misbruiken van ten minste 250 meisjes gedurende zijn decennialange carrière, bracht een van de grootste schandalen over seksueel misbruik in de Amerikaanse sportgeschiedenis aan het licht. Nu komt het verhaal van de enorme inspanningen die nodig waren om Nassar voor het gerecht te brengen, in de schijnwerpers in Athlete A, een documentaire van Netflix die op 24 juni verschijnt.

 

Door middel van interviews met overlevenden van Nassars mishandeling en het volgen van een team van onderzoeksjournalisten bij de Indianapolis Star die het schandaal aan het licht brachten, onthullen filmmakers Bonni Cohen en Jon Shenk hoe USA Gymnastics een beledigende omgeving voor atleten bevorderde.

 

 

De titel van de film, atleet A, verwijst naar Maggie Nichols, de turnster die vermoedelijk de eerste vrouw was die Nassar’s misbruik meldde bij USA Gymnastics in 2015. Zoals atleet A laat zien, reageerde USA Gymnastics niet onmiddellijk op het rapport van Nichols, waardoor Nassar zet zijn mishandeling voort terwijl hij zijn baan als osteopathisch arts aan de Michigan State University bekleedde tot hij in 2016 werd gearresteerd. Nichols trok zich terug uit elite gymnastiek nadat ze niet was gekozen voor het Amerikaanse Olympische team na de Olympische proeven van 2016. (Haar ouders denken dat ze niet is gekozen omdat ze zich uitte over Nassar.)

Een omgeving die koste wat het kost winnen waardeerde

Bij het maken van de film wilden Cohen en Shenk aan het licht brengen hoe systemisch misbruik endemisch was voor USA Gymnastics, dat atleten voorbereidt op deelname aan de Olympische Spelen.

 

“We realiseerden ons dat we een bijna procedureel misdaadonderzoek konden vertellen in de context van deze corrupte wereld waar misbruik niet alleen werd getolereerd, maar ook decennia lang werd toegestaan, en dat het de Amerikanen mogelijk zou maken om op een andere manier naar de Olympische Spelen te kijken”, vertelt Shenk aan TIME. “Nassar was het topje van de ijsberg.”

 

Atleet A splitst de verschillende factoren op waardoor Nassar kon opereren zoals hij zo lang deed. De wereld van de Amerikaanse gymnastiek werd een zeer competitieve, gecontroleerde omgeving in de jaren tachtig, nadat coaches Béla en Márta Károlyi vanuit Roemenië naar de VS waren overgelopen en hun strikte methoden om Amerikaanse Olympiërs te trainen, overbrachten. Ze koesterden een cultuur die gericht was op winnen tegen elke prijs, en, zoals de documentaire onthult, stonden ouders niet toe contact op te nemen met hun kinderen in hun Olympisch trainingscentrum op de Karolyi Ranch in Texas. Nassar, die veel gymnasten in het trainingscentrum behandelde en mishandelde, werd een vriendelijk figuur voor de atleten, van wie velen zeiden dat hij ‘eigenzinnig’ en ‘aardig’ voor hen was – een zeldzaamheid in de gymnastiekwereld, waarin een stilzwijgende de overtuiging dat het de moeite waard was om te zwijgen wanneer men geconfronteerd werd met wangedrag om Olympische medailles te winnen.

 

Cohen en Shenk bouwen de film voort op de verhalen van overlevenden, waaronder Nichols en haar beide ouders, en de gymnasten Rachael Denhollander – de eerste vrouw die in het openbaar sprak over het misbruik van Nassar – en Jamie Dantzscher. De vrouwen delen in de film hoe Nassar hen ongepast zou aanraken onder het mom van medische behandelingen. Meer dan 150 vrouwen gaven uiteindelijk slachtofferimpactverklaringen over het misbruik van Nassar tijdens zijn hoorzitting, waar hij in 2018 een maximale gevangenisstraf van 175 jaar kreeg.

‘Een verhaal waar we het misschien niet over hebben’

Atleet A volgt ook een team van onderzoeksjournalisten bij de Indianapolis Star die in 2016 een rapport publiceerde over het feit dat USA Gymnastics er niet in slaagde beschuldigingen van misbruik aan de politie te melden. Nadat het rapport uitkwam, benaderde Denhollander het onderzoeksteam om haar verhaal te delen, wat de aandacht trok van Cohen en Shenk, die het werk van de Star nauwlettend volgden om de zaak bloot te leggen. De co-regisseurs wilden aandacht schenken aan de journalisten omdat ze ‘een verhaal opdoken waar we het misschien niet over hebben’.

 

“Deze jongens in een kleine redactiekamer hebben de levens van honderden vrouwen veranderd”, zegt Shenk. “We wilden mensen laten zien die in de loopgraven zitten van het lezen van afschriften van 500 pagina’s en herinneren aan de nauwgezetheid die ze doormaken bij het controleren van feiten en de druk van deadlines.”

 

Cohen zegt dat een groot deel van de focus van de film lag op de mensen die zich voor het eerst uitspraken tegen Nassar en de collectieve inspanning die nodig was om mensen ertoe te brengen hun beschuldigingen serieus te nemen. Ze noemt de vrouwen die naar voren kwamen, de journalisten die de tijd namen om het verhaal te onderzoeken, de advocaten die de overlevenden vertegenwoordigden en de rechercheurs en aanklagers die uiteindelijk verantwoordelijk waren voor de arrestatie en het onderzoek van Nassar.

 

“We waren gepositioneerd om dit verhaal te vertellen over hoe het goed kan gaan als je een situatie creëert waarin gerechtigheid kan worden gediend”, zegt ze. Terwijl ze jarenlang bewijsmateriaal tegen Nassar verzamelden, konden de filmmakers zien hoeveel van de mensen die de verantwoordelijkheid hadden moeten nemen voor het beschermen van de gymnasten, tekortschoten – door zijn misbruik niet aan de autoriteiten te melden of door ‘het stokje aan iemand over te dragen’ anders om de situatie aan te pakken. “We hadden de goederen om dit diepgaande verhaal te vertellen, niet alleen hoe hij werd neergehaald, maar ook een onderzoek naar hoe hij kon slagen.”

 

USA Gymnastics heeft enkele stappen gezet om verantwoording af te leggen in de jaren sinds de veroordeling van Nassar, hoewel de organisatie nog steeds kritiek krijgt over de manier waarop ze de zaak behandelde. De Károlyi Ranch is sindsdien gesloten en Steve Penny, de voormalige president en CEO van USA Gymnastics, werd aangeklaagd wegens het knoeien met bewijsmateriaal met betrekking tot het Nassar-onderzoek. Slachtoffers van misbruik, waaronder topturners Simone Biles en Aly Raisman, hebben gezegd dat het schikkingsaanbod van USA Gymnastics van meerdere miljoenen dollars niet genoeg is en dat de organisatie meer moet doen om uit te leggen hoe Nassar zo lang wegkwam met het lastigvallen van zoveel meisjes.

 

 

In plaats van antwoorden te geven over wat USA Gymnastics in de toekomst zou moeten doen, sluit atleet A hoopvol af hoe gymnastiek er zelf uit kan zien als atleten uit een beledigende omgeving worden verwijderd. Nichols, die een topturner werd voor de Universiteit van Oklahoma, deelt in de film dat ze een hernieuwde liefde voor de sport heeft gevonden, vooral nadat ze het team in 2017 naar een nationaal kampioenschap had geleid.

Categories: uncategorized

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *