Op zaterdag op schoolvoetbal verandert het kleine Clemson, South Carolina (17.000 inwoners), in een stad met 150.000 inwoners als fanatiekelingen het centrum binnenstromen en het Memorial Stadium, de thuisbasis van de Tigers, binnenstromen. Sommigen hebben niet eens een kaartje voor het spel, maar ze hebben geld om te verbranden.

 

“Het is ruim ten noorden van $ 2 miljoen aan economische impact per game”, zegt Susan Cohen, president van de Clemson Area Chamber of Commerce. Hotels verkopen kamers voor $ 400 per nacht; sommige winkels halen 50% van de jaaromzet op tijdens de zeven thuiswedstrijdenweekends. Voeg daar enorme uitzendcontracten en kledingovereenkomsten aan toe die scholen direct verrijken, en er zijn honderden miljoenen redenen waarom universiteiten met grote atletiekafdelingen en de steden die ze bezetten geen enkel seizoen willen verliezen aan COVID-19.

 

 

En dat zijn slechts de dollars. Er is ook de ongrijpbare waarde van een gemeenschap die zich achter een gedeelde passie schaart in bijzonder sombere tijden – om nog maar te zwijgen van de levensveranderende impact van studiebeurzen op studenten die misschien geen andere kans hebben om te schitteren of een universitaire opleiding te volgen.

 

College sporten is een industrie van miljarden dollars, maar in 2020 worden ze ten val gebracht door dezelfde krachten die de rest van de economie hebben gehinderd. Evenementen zoals voetbalwedstrijden zorgen voor een ideale omgeving om een ​​zeer besmettelijke ziekte te verspreiden. En zelfs als de wedstrijden plaatsvinden in lege stadions, kunnen spelers elkaar nog steeds infecteren – ze zijn langdurig in nauw contact met elkaars zweet- en speekseldruppels inademen – evenals hun teampersoneel en de gemeenschappen waar ze studeren en leven.

 

Dus universiteitsvoorzitters en sportdirecteuren spelen nu verdediging te midden van een constant veranderend landschap van de pandemie, in plaats van een solide plan voort te stuwen.

 

“We hebben zeven verschillende budgetscenario’s ontwikkeld, variërend van vrij normaal tot sporten die lange tijd buiten beeld zijn gebleven, en een daarvan zal hopelijk in de buurt komen van waar we uiteindelijk mee te maken hebben”, zegt Kevin Blue, atletisch directeur aan de University of California, Davis.

 

Onzekerheid over het seizoen heeft ook de plannen van tal van huidige en aankomende universiteitsatleten doen ontsporen. Toen de National Collegiate Athletic Association (NCAA) in maart al haar voorjaarssportkampioenschappen annuleerde, gaf het de atleten in die sporten een extra jaar om in aanmerking te komen en versoepelde het enkele beurslimieten. De vereniging zou hetzelfde kunnen doen als herfstsporten worden geannuleerd, maar het is aan de scholen om te beslissen of ze extra beurzen aanbieden. Sommigen zeggen dat ze dat niet zullen doen. “Dat zijn dollars die we niet hebben”, zei atletisch directeur Andy Fee van de Long Beach State University tegen de New York Times.

 

Christian Molfetta, een afgestudeerde senior en catcher in het Stanford-honkbalteam, kreeg van meerdere scholen een beurs aangeboden om volgend seizoen voor hen te spelen als een afgestudeerde transfer. Maar met zo veel van de oudere spelers van die programma’s die nu weer een jaar terugkomen, “zijn de meeste van die aanbiedingen verdwenen”, zegt Molfetta. Hij is van plan om te spelen voor de Universiteit van Michigan, die de kosten van zijn boeken zal dekken terwijl hij een master in bewegingswetenschappen nastreeft.

 

 

Andere atleten is verteld dat ze kunnen terugkeren zonder hun studiebeurs, die kan variëren van een kleine toelage tot tienduizenden dollars, terwijl sommigen geld krijgen dat zou zijn gegaan naar inkomende eerstejaars, die plotseling de financiële hulp die ze hadden gekregen, wordt geweigerd beloofd, zegt Molfetta. Het trickle-down-effect is slecht. “We krijgen vragen van kinderen in de rekruteringsklassen van 2023 en 2024, met de vraag of er beursgeld voor hen komt”, zegt Pat Bailey, assistent-honkbalcoach aan de Oregon State University.

 

Toen de pandemie zich afgelopen voorjaar naar de VS begon te verspreiden, juichte het universiteitsvoetbal de zaken toe zoals gewoonlijk. Amerikanen zullen “opstaan ​​en dit ding in de tanden trappen”, voorspelde Clemson-hoofdcoach Dabo Swinney in april. Toen testten 37 van zijn spelers positief – slechts een van een aantal voetbalgerelateerde uitbraken op scholen zoals de Universiteit van Texas, Kansas State, en verdedigend nationaal voetbalkampioen Louisiana State University.

 

Nu zinkt de realiteit van een val zonder sport in. De Ivy League en vele kleinere conferenties hebben hun herfstschema’s al geannuleerd. Leden van de zogenaamde Power Five-conferenties – de SEC, Big Ten, Pac-12, Big 12 en ACC – hebben geworsteld, verkorte seizoenen vastgehouden terwijl ze bespraken hoe reizen en blootstelling beperkt kunnen worden. De NCAA is ondertussen opvallend afwezig geweest in de meeste conversaties van de conferenties over het herfstseizoen, waardoor universiteitsvoorzitters en sportdirecteuren het voor zichzelf uitproberen.

Het resultaat is een lappendeken van beslissingen, en de scheidslijn is meestal geld. Voor conferenties als de Patriot League, waarvoor de voetbalinkomsten niet groot zijn, was het afzeggen van het seizoen misschien makkelijker. “Het is duidelijk het juiste om te doen”, zegt atletiekdirecteur Nicki Moore van Colgate University.

 

Voor de Power Five zou de annulering van voetbal een budgetbreker zijn, met mogelijk $ 4 miljard aan inkomsten op het spel, geld dat helpt om sommige atletische afdelingen overeind te houden terwijl de jaarlijkse verliezen van andere worden geminimaliseerd. Toch hebben veel van deze scholen ook de middelen om herhaalde tests uit te voeren op hele lijsten van atleten en personeel, in totaal meer dan 100 mensen – en zijn ze daarmee begonnen.

 

 

De kosten van regelmatige COVID-19-tests voor hele roosters van atleten, plus coaches, personeel en ondersteunend personeel, zouden alle sportbudgetten van de universiteit overspoelen, behalve de grootste. Het testen van een volledig voetbalteam en personeel zou $ 20.000 tot $ 25.000 per week kunnen kosten, zegt Zachary Binney, een epidemioloog aan de Rollins School of Public Health van Emory University in Atlanta.

 

En wat de tests onthullen – en hoe snel – betekent alles. De NCAA heeft onlangs richtlijnen vrijgegeven waarin wordt opgeroepen tot testen binnen 72 uur na de competitie in ‘risicovolle sporten’ zoals voetbal, maar Binney zegt dat de tests de dag voor een wedstrijd moeten worden gedaan, met een snelle doorlooptijd van de resultaten, anders moeten ze zou zinloos zijn. “Tenzij je de dag ervoor test, zou je geen idee hebben of je op het punt stond een epidemie uit te zaaien op de campus van iemand anders”, zegt Binney. “Het op een andere manier doen heeft geen zin.”

 

Professionele sporten zijn begonnen terug te keren, met robuuste testregimes en strikte regels over wat spelers en personeel wel en niet kunnen doen. Vergelijkbare ‘bubbel’-opstellingen werken niet in schoolsporten. Profclubs kunnen betalen voor de mogelijkheid om de bewegingen van hun spelers en personeel nauwlettend te volgen en te controleren, maar “hogeschoolsporten vinden plaats op universiteitscampussen, waar mensen van overal vandaan komen”, zegt Binney.

 

Omdat conferenties aan hun lot worden overgelaten, is het testbeleid van elke school in wezen het resultaat van een op zichzelf staande beslissing. Stanford meldde dat het op 24 juli 505 tests had uitgevoerd op leden van het voetbalteam en dat 11 spelers positief waren, met vijf van de atleten sindsdien hersteld en zes anderen momenteel isolerend. Maar vier andere scholen in Pac-12 hebben gezegd dat ze hun testresultaten niet zullen rapporteren. Als de scholen van een conferentie het niet eens kunnen worden over elementaire rapportagemethoden, dan is het vinden van een gemeenschappelijke basis gedurende een heel seizoen slechts een kleine mogelijkheid.

 

Het idee van een college-seizoen blijft enorm aantrekkelijk – en in plaatsen als Clemson is het absoluut noodzakelijk. “Wij zijn de belichaming van een studentenstad, en veel lokale bedrijven hebben het al moeilijk en zullen het einde van het jaar misschien niet overleven zonder herfstsporten”, zegt Cohen, president van de Clemson Area Chamber of Commerce.

 

 

Uiteindelijk hangt een dergelijke terugkeer naar normaliteit echter af van het voortdurende pad van COVID-19 en de reactie van het land erop.

 

“Het kan het virus niet schelen wat je wilt of hoeveel je zou willen dat je iets zou kunnen doen. Het maakt je overtuigingen niet uit ”, zegt Binney. “Het geeft alleen om kansen.”

 

Dit verhaal is geproduceerd door KHN (Kaiser Health News), die California Healthline publiceert, een redactioneel onafhankelijke dienst van de California Health Care Foundation. KHN is niet aangesloten bij Kaiser Permanente.

Categories: Newsuncategorized

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *